分享被美国OFAC资金冻结,如何解冻?

亚马逊7个月前更新 张3Phone
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分享一篇OFAC的文章,我们其实也遇到这样的问题,但目前问题还没有解决,但目前进展比较好,后续有时间可以写一下我们的申诉过程。以下内容是我们参照这个方法的申诉之路。

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2020年上半年,笔者在美国与纽约律师合作协助了一位外贸客户办理了OFAC资金解冻。该项业务标的不大,但在疫情期间小型外贸企业举步维艰的情况下,颇有典型意义和收获。

一、客户问询和远程访谈

 

4月中旬,客户Z女士向我咨询在美国办理OFAC资金解冻事宜。Z女士教育背景良好,外贸业务经验丰富,也非常理性且善于沟通。Z女士在东部沿海某城市做外贸业务,在亚马逊开设了一个销售账户,把中国的某类轻工业产品销往美国,就是通常说的亚马逊“网店”(registered professional seller)。

 

按照亚马逊的规则,Z女士的货物批量发往美国,存储在亚马逊设在美国孟菲斯市的货仓;美国客户在网上下单,付款给亚马逊之后,她再给亚马逊的客服发出指令,将货物从位于美国的货仓邮寄给美国客户;美国客户确认收货、交易完成后,亚马逊再将货款(扣除一定比例的佣金和仓储费用)转至Z女士的银行账户—–最后转款的这个环节,要通过亚马逊的remitting institution、富国银行(Wells Fargo)来完成。问题就出现在这个环节。

 

Z女士在亚马逊上注册的用户名叫“You Said Always and Forever168”(此处涉及客户身份等信息,已经做了技术处理,下同),销售各种化妆产品的包装盒;同时,Z女士又在某家在线支付公司注册了一个存款帐户,用于从亚马逊收取销售资金。而这个存款账户的名称,用的也是“You Said Always and Forever”,以保持与亚马逊用户名的一致性。这个操作顺畅使用了近三年,平均每个月的销售额,由最初的一两千美元增加到近2万美元(年销售额约20万美元)。客户目前以此为职业,销售利润是其主要收入来源。

 

问题发生在2019年10月,亚马逊的汇款机构富国银行先后冻结了支付给Z女士8笔付款,总计约5万美元。客户有点紧张,因为这不仅涉及到资金问题,还涉及到接下来的交易是否继续、甚至自己的亚马逊网店是否还能运营的问题。

二、背景知识

 

1. OFAC的职权。众所周知,美国财政部下属的联邦执法机构OFAC(即“外国资产控制办公室”,Office of Foreign Assets Control)权力非常广泛,有权对违反其指令的实体实施重大处罚,包括罚款、冻结资产、禁止在美国经营等,有时被称为美国“最有权力而最不为人所知”的政府机构之一。OFAC成立于1950年朝鲜战争爆发时期,是美国经济制裁的核心执行部门,主要职能是根据美国的外交政策和国家安全目标,负责管理和实施经济及贸易制裁,以此对抗部分国家及地区出现的恐怖主义、贩毒、大规模杀伤性武器等威胁美国国家安全及经济发展的情形。OFAC负责多个国家的制裁项目,包括对伊朗、朝鲜、叙利亚、古巴等国家的经济制裁政策,以及对这些国家经济往来伙伴的制裁。

 

2.“制裁名单”。近年来,OFAC每年处以罚金的金额都超过或接近一亿美元。而其最有威慑力的制裁政策则是其“一级制裁”与“二级制裁”,以及“行业制裁”与“名单制裁”这两个制裁。最为人知的OFAC行动,是其在2014年与法国巴黎银行(BNP Paribas)达成了创纪录的9.63亿美元和解协议,与此案相关的罚款则高达89亿美元。

 

其中,“名单制裁”的核心名单是SDN名单,被列入SDN名单的主体(企业、组织或个人)位于美国境内或被美国人拥有、控制的财产及权益,都将被冻结,且美国个人与实体一般不能与其进行交易,非美国个人与实体(如中国的个人与企业)也可能因为与SDN进行“重大交易”的行为而遭到OFAC的处罚。

 

3. OFAC资金冻结。OFAC会冻结哪些资金呢?根据OFAC的制裁种类,可能被冻结的财产包括:(1) SDN的银行账户或资金,或目标政府有利益关系的银行账户或资金;(2) 从美国直接或间接出口到被禁止的外国或其国民的物品、用品和货物;(3) 直接或间接进口自被禁人员或来自目标国家的物品、用品或货物;或(4) 属于SDN或指定外国政府或SDN在美国或美国境内拥有权益的任何资产或财产管理领域。

 

具体分析来说,可能引发资金被冻结的情况主要有三种:一是交易本身违反制裁条例。银行对一笔交易进行分析,发现它违反了制裁,就可以冻结资金。这种情况下交易的双方可能都不在制裁名单上,但交易行为可能涉及违反制裁条例。参与交易的银行之一(通常是中间银行intermediary bank),对交易信息进行审查,发现该交易明显违反制裁规定,即对资金进行冻结;二是交易的一方在制裁名单上;三是经济制裁条例规定的其他原因。在这些情况下,资金都将被OFAC冻结。

三、如何办理资金解冻

 

实际上,Z女士自己一直在和亚马逊的中国客服、美国客服交涉。亚马逊给客户的答复大概是这样的:“Your funds are held by Wells Fargo for compliance reason. The bank has blocked and reported the payment to the Treasury Department– Office of Foreign Assets Control, and the customer will need to be able to provide information on that entity.The payments are now seized by OFAC.”

 

申请解冻的程序具有相当的专业性、复杂性,且在很大程度上缺乏救济渠道。OFAC资金解冻申请程序与其他专项的OFAC许可证申请程序的处理非常相似,区别仅在于请求的具体许可(license)是用于解除资金冻结,在申请程序和文件要求上都是一致的。OFAC将根据申请来判断涉及的具体交易是否恰当、资金是否应当解除冻结。

 

具体说来,我们是这样为Z女士办理资金解冻申请的:

 

1. 分析冻结原因,因案施策。主要会有三种直接原因:一是资金被错误冻结。错误的原因可能是客户的名字与SDN上的某个名字相同甚至仅仅是相似。正如前面介绍过的,即便银行自己也意识到冻结可能是个错误,银行也没有权力直接冻结,只能由客户寻求申请OFAC发出解冻许可。二是资金被冻结是因为在某个方面涉及了被禁止的交易。在这些情况下,需要提交一个解除冻结的申请,并提出法律上和政策上的理由。这些理由可能包括该笔交易不会损害美国的经济政策、外交政策或国家安全利益等。三是资金被冻结的原因来自过去的某个事件,而这笔交易的资金被冻结的实质情况已经发生了很大变化。在这种情况下,需要向OFAC官员说明事件的真实情况,特别是事件发生之后发生的重大变化,如事件涉及的管理层或者员工已经变动、事件发生后采取适当的补救行动并可以确保不会再违反制裁,以及已经建立了完善的合规计划等。

 

具体到Z女士的案子,她也不知道自己的资金被冻结的具体原因。我们下载了厚厚的制裁名单的PDF版,通过使用关键词反复搜索,找到了与Z女士使用的用户名接近的被制裁公司—-OFAC限制实体名单上,恰好有一家也叫“You Said Always and Forever Ltd.”。名单上对这家实体的描述只有寥寥几行:“The following front companies were created or purchased by … … and its executives and transmitted and/or received money through the U.S. on behalf of … … as part of the money laundering conspiracy: 5)You Said Always and Forever Ltd. was established in … … on or about … … Its address is … … Its director is … …”

 

2. 收集证据。这类似于准备一个诉讼案件,通常需要审阅所有与基础交易有关的文件和合同,获得所有有关信息,以明确地向OFAC证明解冻的理由。下图是我们准备的11份证据的清单:

 

3. 提交申请书、相关证据和说明文件。在上述工作基础上,起草一份令人信服的、有说服力的说明文件(a compelling and persuasive narrative ),附以清晰的证据目录,这样许可证官员(licensing officer)就可以理解当资金被冻结时发生了什么,也有很好的理由想要提供具体的许可证来解除对资金的冻结(provide specific license authorization to unblock it)。以下是向OFAC在线提交申请材料的入口:

 

 

下图是我们向OFAC提交的申请文件的首页:

 

几天后,我们收到了OFAC的受理通知:

 

4. 与OFAC保持沟通,等待处理结果。几乎每个客户都会希望我们尽快为其递交申请、并在最快时间内收到解冻的资金。遗憾的是,我们只能做到第一点,即在审慎的基础上迅速递交申请。然而,资金解冻是完全不受律师控制的,而且这个程序也不存在加快程序。尤其是解冻资金申请(即便只是名称混淆引起的冻结)与所有其他特定的许可证申请是一起处理的。也就是说,客户的申请将与其他更复杂的申请一起对待,并不会因为解冻资金的申请相对简单而得到优先处理。对于许多资金被冻结的客户来说,这个过程的时间比他们希望的要长得多,有时可能需要长达半年甚至更长的时间,才能收到OFAC关于是否可以解冻资金的答复。而这一过程中,如果委托律师跟踪申请程序,通常会更及时地获得案件进展的信息。

 

事实上,4月21号递交正式的解冻申请、4月29号收到受理通知后,很长一段时间没有任何通知,有点石沉大海的感觉。我们大约每周打一次OFAC对外的联系电话,答复都是“工作人员都在家办公,案件分配到具体的审核关之后会联系你们”。直到7月中旬,一位具体负责该事项初审的审核官联系了我们,补充了一些情况之后,告诉我们耐心等待审核;大概一个月之后,收到通知,她这里已经审核通过提交复审,让我们耐心等待。

 

顺便说一下,我们遇到的OFAC审核官是一位年轻的女性,在与她沟通的过程中,我们有意识地说明客户是位年轻的职业女性、网店生意是其主要收入来源等情况。审核官表示同情,并明确说明她将用最快的速度完成她的工作。当然,她的职权范围是初步审查,对于何时作出后续的复查决定,她大概也是无能为力的。

 

另外,在办理这项申请的过程中,Z女士告诉我们,她的亚马逊账户(网店)也被关闭了。我又免费代她起草了一封给亚马逊的交涉信:

 

四、几点思考

 

1. 处理涉美外贸业务,要对OFAC冻结资金有所了解。在办理Z女士资金解冻申请中,我对OFAC如何冻结资金做了一些研究,发现实际上绝大多数冻结,是由银行直接按照OFAC的制裁规定,履行其冻结义务的。也就是说,银行在特定条件下负有义务冻结某笔资金、一定金额的资金或某个账户。在特定条件出现后,银行就会按照一定程序把这些资金转入一个特别账户,这个账户专门用来放置这些特殊的资金。一旦资金进入这个特别账户就会被冻结,除了在极其有限的情况下,没有OFAC明确的具体许可授权,任何人不得动用这些资金。而这种严格的程序要求可能会给金融机构造成一个小难题。

 

首先,严格按照OFAC规则审核金融交易,是所有金融机构合规工作的一项核心要求。这很容易理解,因为金融机构历来是洗钱的主要媒介,与其他行业相比,它们通常更容易受到洗钱犯罪的冲击。因此,金融机构无一例外都会尽最大努力确保他们的支付网络和转账平台不会被列在OFAC名单(SDN名单)上的人不当使用,通过合规程序审查可能违反制裁规定的交易和客户。

 

其次,由于金融交易量和金额巨大,银行必须在识别和阻止可疑交易的同时,对占全部交易绝对多数的合法交易予以放行,并保持运行效率和客户服务水平。这对每家银行都是一个很大的挑战。而根据我们了解的信息,大多数银行是采用一个过滤软件,通过关键词识别、地域识别之类的技术手段识别可以交易。这就难免出现合法的交易被标记为有问题交易的情况出现(这也被称为false hit,“假命中”或false positive,“假阳性”)。

 

最后,上述情形实际上形成了一个悖论:一方面,金融机构在OFAC合规上责任重大,必须对某些可能存在违规的交易进行冻结;但是金融机构又很可能会对有的交易信息反应过度,而对资金进行了错误冻结。另一方面,资金冻结后,即使银行马上意识到犯了错误,但是在OFAC授权之前,无权再解冻这些资金。

最后,这给被“假命中”的客户带来很大困扰。在处理Z女士的问题时甚至发现,由于OFAC没有通知客户其资金被冻结的义务,可能会有些资金账户(尤其是贸易收款账户)有多笔资金到账后被逐笔冻结,客户直到几个月后需要动用资金的时候,才发现资金已被冻结,对正常业务产生致命影响。

 

2. 外贸商家也要作必要的尽职调查,不要因为自己做的不是敏感产品就掉以轻心。Z女士的业务是最普通且规范的日用品,甚至在知识产权方面都做了很好的自我保护。但是就是这样一个用户名相似的问题,就带来这样大的麻烦。

 

3. 资金一旦被冻结,要在最短时间内提出正式的、专业的交涉。实际上,这个案子中,Z女士的资金开始都是处于被银行“pending”状态,也就是银行在等待补充证据材料并予以合理说明。虽然Z女士在委托我们之前,也进行了交涉,但她并非专业人士,无法有针对性地阐述理由、逻辑以及组织证据。如果委托律师或者专业人士直接与银行交涉,很有可能在该阶段银行就把资金放行了,而不是在时隔半年之后资金已经变成OFAC“seize”状态,同时自己的亚马逊账户也被关闭后才寻求专业帮助。接下来,该笔资金还要经过漫长的行政处理程序。

 

更新: 我们一共两笔资金被冻结,目前有一笔已经拿到许可证书,并且解冻。店铺已解封。同学们如果有同类的问题,欢迎找我交流。

直至目前,被OFAC冻结的两笔资金和店铺都已解冻。 

附件最新的份许可证。

分享被美国OFAC资金冻结,如何解冻?

 

 

下面复盘一下整个过程,有兴趣的同学可以继续往下看:

 

1. 冻结的原因分析:

需要找到OFAC冻结你帐号的原因,原因在一般可以从亚马逊发给你帐号的邮件中找到,

我们是收到了一封这样的邮件:

[Important] OFAC License to release the Blocked Funds

里面谈到原因:

 

In order to comply with sanctions, U.S. vendors and financial institutions may stop to investigate and release or block transactions that appear to involve a person whose name matches or is similar to a blocked person, such as a Specially Designated National (SDN).  If your company name is similar to an entity listed on OFAC’s SDN List, we recommend working with your vendors in the US, and their financial institutions to provide transparent information about your company, such as your primary address and other business locations, prior to the transaction being initiated.  If you are able to proactively provide this information to the vendor’s bank, the bank may be able to use this information to more efficiently determine whether your company is related to the sanctioned entity.

 

大概的意思是本公司法人的名字与制裁名单里某个人的名字相似或接近。

 

2. 去OFAC的官网查找名单核对,找到相似的人。

直达链接

https://home.treasury.gov/policy-issues/financial-sanctions/specially-designated-nationals-list-data-formats-data-schemas

 

3. 写申诉信

找到对应的人后。就要写一封申诉信去证明本公司的法人与制裁名单(SDN List)里的某人不是同一个人。

具体怎么写,也没有模板,我们都是自己写的,有需要的同学可以加我的WX(WX ID:10856280);

为什么不在这里放出来,因为如果大家都用,很快模板就不好用了。

 

4. 填写申诉表单

里面的项目比较多,大家可以先准备好文件,再填写。

需要注意一次性尽可能把所有细节都填写清楚。因为OFAC的工作效率很低。

如果审核不过,重新提交需要2-6个月才回复一次。时间非常长。

 

大家争取一次通过。我们都是一次性通过的。

证书申请填写地址:

https://home.treasury.gov/policy-issues/financial-sanctions/ofac-license-application-page

 

需要准备的文件如下:

1. 01 Amazon Payment Blocked Notification

2. 02 Amazon Compliance Payment Blocked Email Record

3. 03 Chinese national identity card of XXX

4. 04 Passport of XXX

5. 05 Business License

6. 06 Apply for an OFAC License letter

7. 07 SDN List of XXX

 

第6项和第7项文件是重点。

最后就是把这些附件都附上。

附件一定整理清楚,并把细节都标注好,让审核的人员一看就能非常直观的找到想要的信息。

 

其中《Apply for an OFAC License letter》文件,建议打印后让本人签名。扫描原件再上传。

 

以上就是我们整个申诉的过程。等待的时候很长。我们同时申诉的两笔资金,分别需要6个月和12个月才获得许可证。

如果大家也遇到这样的问题。有需要可以随时找我交流。

希望你们永远用不上。

 

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